Australische kardinaal George Pell moet terechtstaan wegens misbruik

De penningmeester van het Vaticaan, de Australische kardinaal George Pell, moet terechtstaan wegens seksueel misbruik. Dat heeft de rechtbank in Melbourne dinsdag bepaald. Pell is de hoogste functionaris van het Vaticaan die tot nu toe is aangeklaagd in de seksueel misbruik-crisis die de katholieke kerk al jaren in de greep houdt.

De 76-jarige kardinaal, een van de belangrijkste adviseurs van paus Franciscus, wordt beschuldigd van verschillende feiten van seksueel misbruik tegen kinderen, begaan in de jaren zeventig.

De rechtszaak kan de paus in een lastig parket brengen, gezien zijn belofte van zero-tolerance tegen seksueel misbruik in de kerk. Pell, die met tijdelijk verlof is, heeft aangekondigd weer terug te keren naar het Vaticaan als hij wordt vrijgesproken. Hij is de op twee na machtigste man van het Vaticaan.

Pell, die de hoogste functionaris is van de katholieke kerk in Australië, ontkent de beschuldigingen. ‘Onschuldig’, zei de kardinaal ferm toen de rechter hem vroeg wat zijn antwoord was op de aanklachten. Het publiek in de rechtszaal reageerde echter met een applaus toen Pell na afloop wegliep. Veel slachtoffers van seksueel misbruik door kerkfunctionarissen hebben Pell de afgelopen jaren verweten dat hij partij koos voor de vermeende misbruikers in zijn jaren bij de kerk in Australië.

De rechtbank van Melbourne heeft de afgelopen vier weken getuigenissen van vermeende slachtoffers aangehoord, die onderworpen werden aan een spervuur van vragen van de verdediging. Pell wordt er onder andere van beschuldigd zich te hebben vergrepen aan sommige slachtoffers in een zwembad en in een kerk in de staat Victoria. Hij klom sindsdien op tot aartsbisschop van Melbourne en Sydney, de grootste steden van het land. In 2014 werd Pell gepromoveerd tot penningmeester van het Vaticaan

Robert Richter, de advocaat van de kardinaal, betoogde dat de vermeende slachtoffers niet geloofwaardig waren en dat de beschuldigingen niet konden worden bewezen. Maar rechter Belinda Wallington ging daar dinsdag niet in mee. Zij ziet voldoende aanleiding voor een rechtszaak. De rechter besloot wel de helft van de beschuldigingen terzijde te schuiven die de afgelopen vier weken werden gehoord tijdens de pro forma-zittingen. Zij vond dat er genoeg aanklachten over bleven voor een rechtszaak. Richter zei tevreden dat de ‘meest walgelijke’ beschuldigingen van tafel waren geveegd.

Het politieonderzoek naar Pell begon in 2013. Twee jaar later meldde het eerste slachtoffer zich bij de politie die de kardinaal beschuldigde van seksueel misbruik in het midden van de jaren zeventig. In juni dit jaar werd Pell aangeklaagd door het OM. De details van de beschuldigingen tegen Pell zijn nog niet bekendgemaakt.

Zijn advocaat betoogde de afgelopen weken dat de beschuldigingen mogelijk zijn bedoeld om wraak te nemen op Pell omdat hij niet voortvarend genoeg zou hebben opgetreden tegen collega’s in de kerk die van seksueel misbruik werden beschuldigd. Ook opperde Richter dat de kardinaal het slachtoffer was van een gerichte politieactie om hem in een kwaad daglicht te stellen. Maar volgens de aanklager was hier geen enkel bewijs voor.

Pells handelen als aartsbisschop was de afgelopen jaren onderdeel van een groot onderzoek van de overheid naar hoe de katholieke kerk reageerde op het seksueel misbruik van kinderen. Een commissie concludeerde vorig jaar dat 7 procent van de katholieke priesters in de afgelopen decennia werd beschuldigd van seksueel misbruik van kinderen. In een getuigenis voor de commissie, vanuit het Vaticaan, erkende Pell in 2016 dat hij fouten had gemaakt door eerder priesters te geloven dan hun slachtoffers.

Volkskrant